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Everest: Ascenso a la gloria

Entre 1921 y 1953 el Everest fue escenario de la historia épica de los años crepusculares del Raj, el dominio colonial británico del subcontinente indio. Desde el reconocimiento exploratorio de 1921 hasta el triunfo final de Edmund Hillary y Tenzing Norgay en 1953, las expediciones que alcanzaron la cima del mundo fueron mucho más que aventuras de escalada; eran grandes dramas teatrales, representados, como por diseño, para ser un registro de la trayectoria del Imperio Británico, incluso cuando se deslizaba hacia la decadencia y la senectud.

Habiendo perdido de una manera poco gloriosa la carrera para llegar a los polos norte y sur en 1909 y 1911, los británicos se enfocaron en el Everest, que se cernía sobre el Raj, como el tercer polo, un desafío mucho mayor, tan abrumador y distante como la superficie de la luna. Pero si la búsqueda del Everest comenzó como un gesto de redención y orgullo nacional, luego de la Gran Guerra se convertiría en una misión de regeneración para un país y un pueblo desangrado por el conflicto.

De los 26 hombres que fueron al Everest entre 1921 y 1924, veinte habían visto lo peor de la lucha. Seis habían resultado gravemente heridos. Todos habían soportado la matanza, el ruido intenso de las armas, los huesos y las alambradas, los rostros pálidos de los muertos. Para los que sobrevivieron, la vida importaba menos que los momentos de estar vivos. Como escaladores del Everest, estaban preparados para aceptar un grado de riesgo que habría sido inimaginable antes de la guerra, el mismo compromiso que exigiría la montaña.

Everest: Ascent to Glory está comisariada por Wade Davis y organizada por el Museo Bowers en asociación con la Royal Geographical Society (con IBG-siglas en inglés del Instituto de Geógrafos Británicos), Londres.

The Himalaya as Seen Over Darjeeling

El Himalaya visto sobre Darjeeling
1909
Fotografiado por HW Baron
Darjeeling, India
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

"Algo oculto. Ve y encuéntralo. Ve y busca detrás de las cordilleras —
Algo perdido detrás de las cordilleras. Perdido y esperándote. ¡Ve!"
—Rudyard Kipling

Los accesos al Everest
utilizados por las expediciones de 1921-1933
Mapa de David Lindroth
Cortesía de Wade Davis

Expedición británica de reconocimiento al monte Everest de 1921

Según lo establecido por el Comité del Monte Everest, un organismo conjunto formado por la Royal Geographical Society y el Alpine Club: la misión de la expedición de reconocimiento de 1921 era ir desde Darjeeling hasta el Everest y explorar todas las características del camino: topografía y geografía, pero también geología e historia natural, clima e hidrología. Fue, desde el principio, una expedición de descubrimiento. Ante la insistencia de la Royal Geographical Society, el grupo incluía topógrafos y cartógrafos reclutados del Survey of India, un geólogo del Geological Survey of India (Cartografía Geológica de la India) y un naturalista encargado de compilar un inventario botánico y zoológico.

Los escaladores se concentraron singularmente en inspeccionar los accesos al Everest, en diseñar mapas precisos de su macizo interior, todo con el objetivo de encontrar una "grieta en su armadura", una ruta viable hacia la cumbre que podría ser utilizada por una expedición posterior en 1922. Oliver Wheeler exploró el Everest por primera vez desde el oeste. George Mallory y Guy Bullock se dirigieron al sur directamente hacia Rongbuk, solo para quedar atónitos al ver la cara norte, [parecida] menos a un pico, que a "una enorme masa montañosa" como escribió Mallory.

El tercer y último acto de 1921 sería la ida de Charles Howard-Bury a Kharta, lo que le permitiría a la expedición explorar los accesos orientales: el valle de Kama que conduce a la formidable cara de Kangshung, dos millas verticales de hielo que se elevan hasta el collado sur y los anchos y traicioneros campos nevados del glaciar Kharta que los condujo finalmente al Lhakpa La, Windy Gap, el paso alto que domina los niveles superiores de East Rongbuk y la base del North Col (collado norte). Aquí, por fin, estaba la puerta de entrada a la montaña, la única apertura posible para los escaladores de su generación, y la ruta seguida hasta el día de hoy por todos aquellos que se acercan al Everest desde el norte en el lado tibetano de la montaña.

The 1921 British Mount Everest Expedition

Expedición británica al monte Everest de 1921
Fotografiada por Sandy Wollaston
Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Detrás, desde la izquierda, Sandy Wollaston, Charles Howard-Bury, Alexander Heron, Harold Raeburn. Delante desde la izquierda, George Mallory, Oliver Wheeler, Guy Bullock, Henry Morshead

Rutas a través del macizo interior del Everest
Tomadas por las expediciones de 1921-1924
Mapa de David Lindroth
Cortesía de Wade Davis

Campamento en Windy Gap y el collado norte del monte Everest

Campamento en Windy Gap y el collado norte del monte Everest
1921
Fotografiados por Charles Howard-Bury
Lhakpa La, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Las tierras ocultas

Los monjes del monasterio de Rongbuk no veían con buenos ojos a los extraños que llegaron sin ser invitados en el sexto mes del Pájaro de Hierro a su refugio en la alta montaña a la sombra de Chomolungma, el nombre tibetano del Everest. La presencia de los ingleses seguramente perturbaría sus meditaciones, sin mencionar que molestaría a las criaturas salvajes, así como a los demonios y deidades de las montañas. Andar a ciegas, como lo harían los británicos, sin saber nada de los protocolos rituales, conscientes solo de lo que se encuentra en la superficie de su percepción, era, desde la perspectiva tibetana, un acto de locura que seguramente resultaría en una catástrofe.

Rongbuk había atraído a aquellos que buscaban estados de espiritualidad desde la época de Padmasambhava, gurú Rinpoche, el santo místico que trajo por primera vez el dharma budista al Tíbet en el siglo VIII. En los confines más remotos del Himalaya, dejó a su paso valles sagrados, o beyuls, tierras escondidas fértiles y benditas, lugares secretos donde el simple hecho de nacer y vivir era liberarse del ciclo interminable de vida, muerte, y renacimiento. Para seguir el camino hacia el despertar espiritual esbozado por el gurú Rinpoche, hombres y mujeres enfrentaron la locura, el frío helado y el hambre en las cavernas más recónditas de las paredes del valle.

El Monasterio Rongbuk es descrito por los escaladores como existiendo desde tiempos inmemoriales. De hecho, data de 1903 y su icónica estupa no fue consagrada hasta 1919. La presencia de la expedición al Everest en 1921, los primeros europeos que los monjes de Rongbuk habían visto en su vida, recibió solamente una breve mención en sus registros: “seis señores ingleses, 30 sirvientes y 70 animales que transportaban carga llegaron aquí… Los líderes fueron a la montaña nevada. Se quedaron 20 días y no pudieron escalar la montaña”.

The Monks and Administrator of Shekar Chote Monastery

Los monjes y el administrador del monasterio Shekar Chote
1921
Fotografiados por Charles Howard-Bury
Shekar Dzong, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Dzongpen of Kharta and Wife

Dzongpen de Kharta y esposa
31 de julio de 1921
Fotografiados por Charles Howard-Bury
Kharta, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Los Sherpas

Entre los primeros escaladores y exploradores, Alexander Kellas fue el primero en alabar a los sherpas, tibetanos étnicos que se habían asentado en la región de Solu Khumbu de Nepal, en los accesos del sur al Everest, en el siglo XV. Con el crecimiento comercial del Raj, muchos habían emigrado a Darjeeling para trabajar como porteadores o peones; algunos habían prosperado como comerciantes. En un artículo de 1916 presentado ante la Royal Geographical Society, Kellas reflexionó sobre su carácter y disposición únicos: “De los diferentes tipos de culis, el escritor ha encontrado que el Sherpa es superior a todos los demás que ha empleado. Son fuertes, afables y como son budistas, no hay que proporcionarles comida especial”. Su evaluación podría perturbarnos hoy en día, pero en el contexto de la época fue una rotunda recomendación.

Los sherpas, por su parte, se unieron inicialmente a las expediciones británicas por la oportunidad de trabajo que ofrecían. En su idioma no había ni siquiera una palabra para la cima de una montaña. Eran budistas; escalar la montaña solo por escalarla, los arriesgaría a ser aniquilados, o a desperdiciar una encarnación de valor inestimable debido a todo su potencial de iluminación espiritual. Solo podían suponer que los británicos buscaban oro y tesoros, riquezas escondidas en las alturas. En cierto sentido, esto era cierto, ya que la fama y la fortuna ciertamente aguardaban a los primeros que conquistaran el Everest.

Pero la montaña también recompensaría a los sherpas. Su fuerza y ​​resistencia en la altura, su perseverancia, lealtad y disciplina, junto con una disposición cultural que les permitía aceptar con magnanimidad y calma todos los desafíos de la vida, los convertiría en socios esenciales en toda la historia de la escalada del Himalaya. Sus logros en montañismo, con el tiempo, superarían con creces la imaginación de Kellas, asegurándoles sin excepción, la reputación de ser los mejores escaladores del mundo.

Album Page Showing Sherpa with Newly Issued Identity Discs

Página de álbum que muestra a unos sherpas con discos de identidad recién otorgados
Expedición británica al monte Everest de 1936
Fotografiada por Jim Gavin
Phur Temba, India
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

El equipo de 1921-1924

La imagen de los escaladores vestidos en ropa de tweed, leyendo a Shakespeare entre ellos en la nieve, es una de las imágenes de los primeros esfuerzos británicos en el Everest que más llama la atención y que da una idea equivocada [de la realidad]. Los hombres, de hecho, se beneficiaron de lo último en equipamiento, gran parte diseñado y fabricado a la medida para las expediciones. La primera chaqueta de plumón se creó en 1922 para George Finch, según sus especificaciones. Se hizo un inventario completo después de cada expedición, y cada escalador ofreció una evaluación y crítica detalladas; ningún artículo escapó al escrutinio, desde tiendas de campaña hasta cremas faciales. Constantemente se hacían mejoras.

Pero hubo desafíos notables. Tenían crampones primitivos, pero no podían usarlos a gran altura ya que las correas de cuero afectaban la circulación y aumentaban el riesgo de congelación; aún no se habían inventado los crampones de punta delantera, esenciales para el hielo empinado. Las cuerdas para escalar modernas son siete veces más fuertes que las sogas hechas con tejido de algodón disponibles en 1920. Aparte de una cuerda y un piolet, los británicos no tenían ningún equipo de apoyo necesario para escalar que se consideran esenciales para el escalador moderno, ni dispositivos de leva ni topes, ni siquiera pitones de metal. Su equipo de oxígeno, lo último en tecnología en ese momento, pesaba treinta libras, el doble que un aparato moderno.

En su último ascenso, George Mallory usó siete, quizás ocho capas de seda ligera y lana, un casco de cuero y botas provistas de clavos que retiraban el frío de las mismas. En la actualidad, un escalador en la arista nororiental del Everest usaría un forro de lana doble, una parka cortavientos, un traje completo de plumón con cuatro pulgadas de aislamiento, lana debajo de las capuchas de plumón que forman parte de sus parkas y botas gruesas de nailon aisladas con goma espuma de celda cerrada. Los escaladores del Everest que conocen la historia de los primeros esfuerzos británicos no cuestionan si Mallory e Irvine llegaron a la cima, sino cómo se las arreglaron para llegar tan alto en la montaña a pesar de todas estas desventajas.

Ice Axe Used by Alexander Kellas in Himalayan Expeditions

Piolet utilizado por Alexander Kellas en las expediciones al Himalaya a
principios del siglo XX
Acero, madera y tela
Probablemente hecho en Inglaterra
Prestado por la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Expedición británica al monte Everest de 1922

El general Charles Bruce, líder de la expedición en 1922, era un soldado, conocido cariñosamente como Mad Mountain Maniac. Su desafío en 1922 era avanzar hacia las montañas lo más tarde posible, con la esperanza de evitar lo peor del invierno, pero aún a tiempo de alcanzar el Everest y completar el intento antes de la llegada del monzón.

En un momento crítico, el escalador y experto en oxígeno George Finch cayó enfermo, y la expedición autorizó a Henry Morshead, Edward Norton, George Mallory y Howard Somervell a intentar alcanzar la cumbre en equipo. La escalada fue casi un desastre con los cuatro casi siendo arrastrados desde la montaña hasta su muerte. Cada uno regresó sufriendo de exposición a la intemperie. Una vez recuperado, Finch reclutó al oficial de transporte, Geoffrey Bruce, primo del general, valiente soldado pero no montañero. Aun así, usando oxígeno, los dos hombres establecieron un nuevo récord de altura, aunque casi les cuesta la vida.

Mallory insistió en un tercer intento a pesar de las peligrosas condiciones de nieve en el collado norte. El 7 de junio, mientras su grupo descansaba a 600 pies más abajo de la cima del collado, la pendiente cedió y siete sherpas fueron barridos hasta la muerte. Mallory, al igual que los otros escaladores, estaba angustiado por lo que había sucedido. “Solo los sherpas y los butaneses muertos”, escribió Somervell, “¿por qué, oh, por qué ninguno de nosotros, los británicos, compartimos su destino? Con mucho gusto en ese momento hubiera estado tendido allí, muerto en la nieve. Aunque solo fuera para darles a esos buenos muchachos que habían sobrevivido la sensación de que habíamos compartido su pérdida, como de hecho habíamos compartido el riesgo”.

The 1922 British Mount Everest Expedition

La expedición británica al monte Everest de 1922
Fotografiada por John Noel
Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Detrás, desde la izquierda: Henry Morshead, Geoffrey Bruce, John Noel, Arthur Wakefield, Howard Somervell, John Morris, Edward Norton. Delante, desde la izquierda: George Mallory, George Finch, Tom Longstaff, Charles Bruce, Edward Strutt, Colin Crawford.

Tercer grupo de escalada ascendiendo el collado norte

Tercer grupo de escalada ascendiendo el collado norte
7 de junio de 1922
Fotografiado por John Noel
monte Everest, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Financiamiento de las expediciones

Las expediciones al Everest de 1921 a 1924, aunque concebidas en las tradiciones caballerescas de la Inglaterra eduardiana, eran, de hecho, completamente modernas en su ejecución. El financiamiento no provino del patrocinio gubernamental o aristocrático, sino de patrocinios, recomendaciones y la venta de derechos de películas, conferencias y libros, todos los arreglos comerciales que hoy en día son la norma en el mundo del montañismo.

Arthur Hinks, que dirigía el proceso en la Royal Geographical Society, cerró tratos y negoció con celo mercenario, asegurando el transporte gratuito o con descuento de Inglaterra a Darjeeling de todos los hombres y suministros, vendiendo los hallazgos científicos y la historia de la expedición a los mejores postores. Él también encontró organizaciones interesadas en abastecer la expedición. Les pidió descuentos a todos. Además de comercializar todos los aspectos de la aventura (cablegramas que informan sobre el progreso del equipo de expedición, artículos de revistas escritos por miembros de la expedición, artículos sobre el esfuerzo de expertos en el Reino Unido, fotografías, mapas especiales, películas cinematográficas), Hinks protegió sin piedad el hecho de que el Comité del Monte Everest controlara y se beneficiara exclusivamente de cada oportunidad comercial.

Incluso con todos los esfuerzos de Hinks, el financiamiento siguió siendo un desafío. La guerra había llevado a la bancarrota a la nación. En 1923, John Noel vino al rescate con una oferta sin precedentes al Comité del Everest. A cambio de todos los derechos fotográficos y cinematográficos de la próxima expedición de 1924, se comprometió a recaudar 8.000 libras esterlinas, una suma extraordinaria. El comité tendría acceso a todas las fotografías y películas con fines promocionales, pero Explorer Films, la empresa establecida por Noel. sería la propietaria.  Fue una coyuntura decisiva en la historia del alpinismo. El alcanzar la cima del Everest pasó de ser un emprendimiento imperial a ser una oportunidad comercial.

The Expedition at Breakfast

La expedición durante el desayuno
1922
Fotografiada por John Noel
monte Everest, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Sentados, desde la izquierda: Wakefield, Morris, Charles Bruce, Norton, un Gurkha (soldado nepalés), Geoffrey Bruce. Un porteador está sirviendo al grupo.

Oxígeno

En la cima del Everest, un escalador absorbe sólo un tercio del oxígeno que absorbería al nivel del mar. Esto más que nada distinguió el desafío del Everest de la búsqueda de los polos. Una cosa era enfrentar condiciones de frío y exposición extremos a la intemperie. Otra muy distinta era hacerlo mientras uno se movía no lateralmente a través de un terreno no montañoso, sino verticalmente a alturas donde el aire mismo no puede sustentar la vida.

Los británicos en 1921 sabían que al escalar más allá de los 25.000 pies, estarían entrando en una zona tan hostil y misteriosa como la superficie de la luna. ¿Serían capaces de sobrevivir? Alexander Kellas había determinado que al menos dos campamentos tendrían que establecerse y equiparse en elevaciones donde ningún hombre había caminado jamás, y mucho menos dormido durante la noche, alturas siniestras conocidas por las generaciones posteriores como la zona de la muerte.

El oxígeno suplementario, como lo usaban comúnmente los pilotos en la guerra, era la solución obvia, aunque controvertida. Los tradicionalistas lo declararon antideportivo. Los miembros más inclinados a la ciencia del equipo de 1922 creían que aumentar el equipamiento con oxígeno no era diferente a buscar el mejor par de botas. Nadie sabía qué sucedería a tales alturas, o qué podría ocurrir si el aparato fallara y el flujo de aire cesara de repente.

La controversia, que solo fue resuelta por el rotundo éxito de Finch usando oxígeno en 1922, destacó una creciente división entre aquellos que todavía consideraban que la escalada era un deporte de caballeros y los que formaban parte de una nueva generación que jugaba en una liga completamente diferente. Llegar a la cima del Everest no se trataba de deportividad, caballerosidad, honor o cualquiera de los valores pintorescos que habían muerto en el lodo de Flandes; se trataba simplemente de la vida o la muerte.

Four-Cylinder Oxygen Set

Equipo de oxígeno de cuatro cilindros
1922
Acero inoxidable, caucho, cobre y cuero
Fabricado por Siebe Gormann
Prestado por la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Expedición británica al monte Everest de 1924

Para 1924, la atención de todo el imperio británico estaba concentrada en los escaladores mientras marchaban una vez más hacia el Everest. Con el equipo aumentado por Noel Odell y el joven pero increíblemente fuerte Sandy Irvine, había muchas razones para anticipar el éxito. Pero las cosas salieron mal desde el principio. El líder de la expedición, Charles Bruce, colapsó en Phari y tuvo que ser evacuado a Darjeeling, dejando a Norton al mando. En Rongbuk, se encontraron con un siniestro mural, recientemente pintado, que representaba a un grupo británico siendo arrojado a un frío abismo infernal. La nevada en la montaña fue horrenda. En un punto crítico, varios porteadores quedaron varados en el collado norte, lo que provocó un rescate heroico y exitoso que agotó a Norton, Mallory, Irvine y Somervell en la víspera de sus intentos de llegar a la cima.

Subiendo solo, Norton alcanzó los 28.126 pies antes de tener que retornar al campamento, mareado por el vértigo y padeciendo de los primeros síntomas de ceguera de la nieve. En el descenso, se encontró con Somervell, quien momentos después se desplomó, sin poder respirar; salvó su propia vida golpeándose el pecho, logrando así desalojar un revestimiento congelado que se había formado en su laringe. El mismo estaba obstruyendo sus vías respiratorias.

El 6 de junio, Mallory e Irvine, con oxígeno, emprendieron el intento final de la expedición. Dos días después, a las 12:50 p.m., Odell, que subía como apoyo, vio dos puntos negros en lo alto de la arista noreste cerca de la base de la última pirámide. Ascendían con ganas hacia la cima, recordó más tarde, incluso cuando la niebla envolvía la memoria de ellos en un mito. Mallory e Irvine perecieron en algún lugar de la montaña ese día, dejando a generaciones de escaladores preguntándose si es posible que hayan llegado a la cima antes de encontrar su fin.

The 1924 British Mount Everest Expedition

La expedición británica al monte Everest de 1924
Fotógrafo desconocido
Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Detrás, desde la izquierda: Sandy Irvine, George Mallory, Edward Norton, Noel Odell, John MacDonald. Delante, desde la izquierda: Edward Shebbeare, Geoffrey Bruce, Howard Somervell, Bentley Beetham.

Norton at His Highest Point

Norton en su punto más alto
4 de junio de 1924
Fotografiado por John Noel
monte Everest, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Mallory and Irvine Preparing for Their Last Climb

Mallory e Irvine preparándose para su último ascenso
6 de junio de 1924
Fotografiados por Noel Odell
monte Everest, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Telegram Announcing the Death of Mallory and Irvine

Telegrama anunciando la muerte de Mallory e Irvine
19 de junio de 1924
de Edward Norton
Préstamo de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

John Noel y el asunto de los lamas danzantes

El notable talento de John Noel como artista visual le valió un lugar en la expedición al Everest de 1922. Aportó no solo equipo actualizado, sino también un sentido de la estética sofisticado, formado por un profundo conocimiento de lo que implicaba el nuevo medio cinematográfico. Mallory se quejaría de que no había venido al Tíbet para convertirse en una estrella de cine. Pero lo había logrado, ya sea que se hubiese dado cuenta o no. Noel se encargaría de eso. Sus dos películas, Climbing Mount Everest (Ascendiendo el Everest) (1922) y The Epic of Everest (La epopeya del Everest) (1924), transformaron un desafío de montañismo en una misión nacional, elevando a Mallory, un escalador desconocido, al nivel de los titanes.

Pero a pesar de su estrellato, los actores de Noel eran mortales. The Epic of Everest estaba programada para estrenarse tres meses después de su regreso del Everest y la muerte de Mallory e Irvine lo había obligado a reconfigurar la película de un triunfo heroico a una gran tragedia. Como para distraer a la audiencia del fracaso final de la expedición, Noel hizo arreglos para que un agente británico trajera de Gyantse a siete monjes tibetanos, junto con todos sus accesorios para ritos. Los monjes, según los planes de Noel, harían una gira con la película, realizando antes de cada proyección una obertura de música y danzas religiosas, creando un ambiente, como él lo expresó, con “grandes dosis de carácter local”.

La película y la fanfarria asociada con la misma no podrían haber llegado en peor momento. Lhasa era un polvorín con tradicionalistas y partidarios de la modernización, incluyendo al Dalai Lama, compitiendo por el poder en la capital tibetana. La cobertura periodística de monjes que irían a Inglaterra solo para realizar rituales en el escenario como un espectáculo de carnaval provocó indignación, especialmente entre las facciones monásticas conservadoras que estaban en el poder. Cuando, un año después, en 1925, el Comité del Everest volvió a pedir permiso para llevar a cabo una expedición, los diplomáticos británicos ni siquiera enviaron la solicitud a las autoridades tibetanas. Este desenlace, imposible de anticipar en 1924, fue un legado inquietante de The Epic of Everest, una película que sigue siendo, sin embargo, una de las primeras obras maestras del género documental.

John Noel Kinematographing the Ascent of Mt. Everest

John Noel cinematografiando Ascent of Mt. Everest
1922
Fotógrafo desconocido
Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Lamas at a Premiere of The Epic of Everest

Lamas en el estreno de The Epic of Everest
2 de diciembre de 1924
Daily Mirror
Londres, Inglaterra
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Expedición británica al monte Everest de 1933

No fue sino hasta 1933, nueve años después de la desaparición de Mallory e Irvine, que otro grupo de escalada británico cruzaría el Tíbet para llegar a la base del collado norte. Dos de los veteranos iban como oficiales de transporte, pero los escaladores eran de una nueva generación, Eric Shipton, Wyn Harris, Bill Wager, Frank Smythe y Jack Longland, todos demasiado jóvenes para haber estado en la guerra. Solo el líder de la expedición, Hugh Ruttledge, podría haber servido, si un accidente de caza no lo hubiera mantenido en funciones administrativas en la India durante todo el conflicto.

En la montaña ese año, tres hombres subieron alto, Harris y Wager, y luego Smythe subió solo al día siguiente. Evitando la ruta de Mallory a lo largo de la cresta noreste, todos llegaron hasta el desfiladero, cada uno logrando ascender lo suficientemente alto como para igualar, pero no superar, el récord de altura de Norton de 1924. Los esfuerzos británicos posteriores de la década de 1930 no lograrían nada tan grandioso. El equipo de reconocimiento de 1935 apenas llegó al collado norte.  La llegada temprana del monzón obstaculizó la expedición de 1936. En 1938, las fuertes nevadas limitaron el ascenso; nadie escaló más de 27.300 pies. Si alcanzar la cumbre del Everest había sido en algún momento un símbolo de redención imperial, el récord de seis intentos fallidos fue un recordatorio de la impotencia nacional.

El Comité del Everest se reunió por última vez el 14 de junio de 1939, diez semanas antes de la invasión alemana de Polonia. Se habló de regresar a la montaña y se solicitó permiso formalmente para llevar a cabo expediciones en 1940, 1941 y 1942. La guerra de Hitler enterró tales sueños y, cuando terminó, los maoístas chinos estaban listos para apoderarse del Tíbet y cerrar todos los accesos al Everest desde el norte.

Radio Equipment at Base Camp

Equipo de radio en el campamento base
1933
Fotografiado por Frank Smythe
Rongbuk Valley, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Percy Wyn Harris Looking to the Horizon from Camp V

Percy Wyn Harris mirando hacia el horizonte desde el campamento V
22 de mayo de 1933
Fotografiado por Lawrence Wager
monte Everest, Tíbet
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Expedición británica al monte Everest de 1953

En 1950, incluso cuando China eliminó el acceso al Everest desde el norte, Nepal sucumbió ante la presión de Gran Bretaña y Estados Unidos, y abrió sus fronteras. Las expediciones británicas y suizas exploraron la montaña desde el sur, a lo largo del eje que Mallory y Bullock habían explorado en 1921, observando todo desde las alturas del glaciar West Rongbuk, la cascada de hielo Khumbu y el Western Cwm (cuenca alta del noroeste).

En 1953, la victoria llegó finalmente en la forma de un apicultor de Nueva Zelanda, Edmund Hillary, un humilde agricultor de la última frontera del imperio, y un audaz sherpa nepalí, Tenzing Norgay, una figura destinada a cambiar el curso de la historia, transformando con un solo logro atlético la definición misma de lo que significa gobernar y ser gobernado. Fue un triunfo no solo para Tenzing sino para toda la India, la cual había logrado su independencia en 1947. El hecho de que tanto Hillary y Tenzing se negaran a revelar quién había sido el primero en llegar a la cumbre fue un gesto asombroso que el primer ministro Nehru, en particular, inmediatamente acogió como símbolo de lo que prometía ser la nueva nación. Nunca más los indios caminarían avergonzados, como si fueran un pueblo inferior en su propia patria. Con un solo paso hacia la cima del mundo, Tenzing Norgay hizo añicos la arrogancia colonial que había sido la base del dominio británico en la India durante 200 años.

Cuando Hillary y Tenzing regresaron por primera vez de su triunfo al campamento base, Hillary le hizo una seña a Wilfred Noyce, uno de los otros escaladores británicos, y dijo simplemente: "¿No estaría contento Mallory si supiera esto?" Un telegrama celebrando su éxito llegó a Londres en vísperas de la coronación de la reina Isabel II. Los titulares celebraron ambos logros, “¡Todo esto, y el Everest también!”.

Team Members Resting on Rocks in a Nepali Village

Miembros del equipo descansando sobre rocas en un pueblo nepalí
1953
Fotografiados por Alfred Gregory
Nepal
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

De izquierda a derecha: Wilfred Noyce, líder de la expedición John Hunt, George Band, Charles Evans, Tom Bourdillon, George Lowe, Mike Westmacott, Mike Ward.

Hillary and Tenzing Preparing to Ascend Everest from the South Col

Hillary y Tenzing preparándose para ascender el Everest desde el collado sur
1953
Fotografiados por Alfred Gregory
Nepal
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Tenzing Norgay on the Summit of Mount Everest

Tenzing Norgay en la cima del monte Everest
29 de mayo de 1953
Fotografiado por Edmund Hillary
Cortesía de la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

El misterio que aún persiste

El cuerpo de George Mallory fue descubierto en el Everest el 1 de mayo de 1999 por el escalador estadounidense Conrad Anker. De todos los artefactos recuperados, pistas que podrían revelar si el legendario escalador había llegado a la cima antes de encontrar su final, esta cuerda de escalar, que fue encontrada atada alrededor de su cintura, es la que más cuenta.

El impedimento clave en la cresta noroeste es el segundo paso, una formidable pared de rocas de 8.000 pies de altura. Los escaladores modernos descienden en rapel, con sus cuerdas ancladas a una roca prominente en la parte superior de la pared. Es posible que Mallory e Irvine hayan escalado el segundo paso, como había dicho Noel Odell, pero bajar era otra cosa; su cuerda no era lo suficientemente larga ni lo suficientemente fuerte para tal descenso en rapel.

Mallory nunca habría expuesto a su joven compañero a riesgos irrazonables ni lo habría abandonado para hacer el intento por sí solo de llegar a la cima. Esta cuerda rota indica que cayeron juntos, como hermanos y, a juzgar por el estado del cuerpo de Mallory, no desde las alturas de la cresta noroeste, pero si cuando estaban descendiendo, mucho más abajo en la montaña. George Mallory todavía estaba vivo cuando su cuerpo fracturado fue a parar en las rocas, a menos de 300 yardas de la seguridad del Campamento VI, donde Odell mantuvo su vigilia hasta las 4:30 p.m. de ese fatídico día. Lo que pasó con Sandy Irvine sigue siendo un misterio.

Mallory’s Cotton Climbing Rope

Cuerda de escalar de algodón de Mallory
utilizada en la expedición británica al monte Everest de 1924
Encontrada con los restos de Mallory en 1999
Prestada por la Royal Geographical Society (con IBG), Londres

Una montaña en crecimiento

Elevándose a 29.032 pies, y marcando la frontera del Himalaya entre Nepal y el Tíbet, el Everest, la montaña más alta del mundo, solo se hace más alta, aumentando en altura aproximadamente una pulgada cada tres años, como lo ha hecho durante siglos.

George Everest

Origen del nombre

Los británicos nombraron la montaña en honor al jefe del Survey of India, George Everest, cuyo apellido en realidad se pronunciaba Eave-rest. Un hombre miserable, muy odiado en la India, su legado fue tener una montaña nombrada en su honor, pero con el nombre siendo pronunciado mal para siempre. El nombre tibetano, según Charles Bell, era Kang Chamolung, “la nieve de la tierra de los pájaros”. Con el tiempo, esto se transformó en la imaginación occidental en Chomolungma, con la extravagante traducción, "diosa madre del mundo".

Récords de altura de las expediciones británicas de 1921-1953

Tanto las ambiciones como las expectativas de los británicos aumentaron marcadamente con cada expedición, elevándose a nuevas alturas en la montaña.

  • 1921: La expedición identifica un camino hacia la cima a través del collado norte. Mallory, Bullock y Wheeler llegan a la cima del collado para establecer un nuevo récord de altura de 23.000 pies.

  • 1922: Mallory, Norton y Somervell parten del collado norte para establecer un récord inicial de 26.800 pies. Una semana después, Finch y Bruce usan oxígeno para alcanzar los 27.300 pies.

  • 1924: Norton y Somervell cruzan la cara superior del Everest hasta el gran desfiladero, con Norton alcanzando los 28.126 pies. Días después, Mallory e Irvine alcanzan al menos la altura del primer paso, un récord de altura que perduraría durante treinta años.

  • Década de 1930: Harris y Wager, y luego Frank Smythe escalando solos al día siguiente, atraviesan el desfiladero, cada uno logrando igualar, pero no superar, el récord de altura de Norton de 1924.

  • 1953: Ascendiendo la montaña desde Nepal, los británicos regresan al Everest después de que Raymond Lambert y Tenzing Norgay, escalando para una expedición suiza, alcanzaran 28.199 pies en 1952. Charles Evans y Tom Bourdillon, suben a la cumbre sur del Everest a 28.750 pies, pero regresan al punto de partida para salvar sus vidas. Edmund Hillary y Tenzing Norgay alcanzaron con éxito la cumbre solo unos días después.
Los peligros del Everest

Aquí analizamos algunas de las formas en las cuales aquellos que intentaron llegar a la cima del Everest arriesgaron sus vidas para hacerlo:

  • Topografía mortal: Gran parte del peligro de escalar el Everest proviene del terreno. Las acumulaciones de nieve suelta pueden provocar fácilmente avalanchas, enterrando a los escaladores desprevenidos en su camino; imponentes pilas de hielo llamadas seracs pueden derrumbarse sin previo aviso, aplastando a los que están abajo; y los abismos congelados y las paredes rocosas significan que pequeños resbalones pueden hacer que los escaladores caigan a su muerte. En 1922, una avalancha arrastró montaña abajo a un grupo de nueve sherpas; siete de ellos murieron. Es muy probable que, debido a las heridas de Mallory, él e Irvine se cayeron mientras subían la traicionera cresta final hacia la cima.

  • Frío intenso: Incluso durante los meses más favorables del año, la cumbre del Everest tiene una temperatura promedio de -15° F. Los escaladores enfrentan un frío intenso en la montaña, lo que significa que pequeños errores y equipos inadecuados pueden conducir a la exposición a la intemperie:  congelación de la piel y los tejidos e hipotermia, el cuerpo pierde más calor del que produce. El primer grupo de escalada en 1922 regresó con varios miembros del grupo que sufrieron graves congelaciones. Un escalador perdió dedos y otro perdió parte de la oreja.

  • Mal de altura: El mal de altura es causado por cambios rápidos en la presión del aire y los niveles de oxígeno. Los escaladores inteligentes del Everest dedican tiempo a aclimatarse a las grandes alturas antes de escalar el último trecho de la montaña. Ascender demasiado rápido puede provocar una variedad de síntomas, el peor de los cuales es el edema pulmonar a gran altitud (HAPE, siglas en inglés), una acumulación excesiva de líquidos en los pulmones, y el edema cerebral a gran altitud (HACE, siglas en inglés), una acumulación excesiva de líquido en el cerebro. Ambos son potencialmente fatales. Aunque el mal de altura se reconoció ya en el siglo XVI, se estudió poco hasta la invención de la resonancia magnética a finales del siglo XX. Todavía se está examinando el papel que el mal de altura pudo haber jugado en las primeras ascensiones al Everest.

  • Falta de oxígeno: es difícil saber cuántas muertes han sido causadas por la falta de oxígeno en las altitudes más altas del Everest, ya que es un factor que contribuye al paro cardíaco, derrame cerebral, mal de altura y, en general, hace que sea mucho más difícil para escaladores el tomar decisiones en fracciones de segundo que podrían salvar sus vidas. En lugar de arriesgar a los escaladores a morir por falta de oxígeno, muchas de las primeras escaladas fueron interrumpidas cuando fallaba el equipo de oxígeno.

  • Agotamiento: La necesidad de esforzarse más allá de los límites humanos para escalar el Everest puede considerarse heroico, pero hacerlo genera una gran cantidad de estrés en el cuerpo. El agotamiento extremo puede provocar insuficiencia orgánica, así como un paro cardíaco y un derrame cerebral. Al llegar a la montaña en 1921, Alexander Kellas sufrió un infarto mortal.
Glosario

Alpine Club: El primer club de montañismo del mundo, fundado en Londres en 1857. Financiador de todas las primeras expediciones británicas al monte Everest.

Raj británico: Dominio colonial británico del subcontinente indio de 1858 a 1947.

dispositivos de leva, cuñas de metal y pitones: Equipo de escalada que se puede martillar o encajar en las grietas de las paredes de roca para evitar que los escaladores caigan a lo largo de grandes distancias.

Chomolungma: Variación ampliamente adoptada del nombre tibetano original del monte Everest. Chomolungma se traduce como "diosa madre del mundo", mientras que el nombre original, Kang Chamolung, se traduce como "nieve de la tierra de los pájaros".

collado: Punto más bajo de una cresta o área menos elevada entre dos picos.

culi: Término británico adoptado para referirse a los trabajadores no calificados de las colonias de Inglaterra en Asia, ahora se considera un insulto racial despectivo.

desfiladero: Barranco estrecho y empinado en la ladera de la montaña, especialmente aquellos que se presentan como caminos en terrenos que de otro modo no se podrían atravesar.

crampones: Puntas de metal que se pueden unir a los zapatos para ayudar a escalar hielo y nieve.

cwm: Cuenca rodeada en la mayoría de los lados por pendientes empinadas en la cabeza de un glaciar, valle o en la ladera de una montaña.

dzongpen: Gobernador de una región del Tíbet.

Gran Guerra: Primera Guerra Mundial; un conflicto internacional entre Inglaterra, Francia y Rusia y Alemania, Austria-Hungría [Imperio austrohúngaro] e Italia que se llevó a cabo en África y Eurasia desde 1914 hasta 1918. Muchos de los primeros expedicionarios del Everest eran veteranos de esta guerra.

glaciar: Una masa de hielo de movimiento lento formada por la compactación cuando la nieve de una fuente como el monte Everest crea más hielo del que se derrite.

cascada de hielo: Glaciar en una pendiente pronunciada; las cascadas de hielo se caracterizan generalmente por grandes bloques de hielo irregulares (con puntas agudas).

macizo: Masa compacta de montañas.

monzón: Cambio estacional en los vientos predominantes del sur y este de Asia. De junio a septiembre, el monzón de verano trae fuertes vientos y frecuentes y violentas tormentas de nieve a las laderas del Everest. Como resultado, la mayoría de los escaladores hasta el día de hoy intentan escalar el Everest en mayo y octubre.

Comité del Monte Everest: Organismo conjunto formado por la Royal Geographical Society y el Alpine Club para financiar y organizar expediciones para explorar y alcanzar la cima del Everest.

porteador: Individuo pagado para cargar provisiones en una expedición por tierra.

Royal Geographical Society: Sociedad científica y organismo profesional de geografía fundado en Londres en 1830, financiadora de todas las primeras expediciones británicas al monte Everest.

sahib: Término [masculino] para dirigirse a alguien utilizado en todo el Medio Oriente y Asia; aquí se refiere a los miembros de las primeras expediciones británicas al Everest.

sherpa: Tibetanos étnicos que se establecieron en la región de Solu Khumbu de Nepal, en los accesos al sur del Everest, en el siglo XV. Ahora tienen la reputación de ser los mejores montañeros del mundo.

sirdar: Palabra utilizada en el subcontinente indio para un capataz o persona en un puesto de responsabilidad; aquí se refiere al sherpa que organizaba los porteadores, el equipo y las cargas críticas para la expedición. Para la expedición de 1953, Tenzing fue sirdar y miembro de la escalada.

Survey of India: Agencia fundada por la Compañía Británica de las Indias Orientales en 1767 para estudiar y cartografiar la India. Gobernada por el Raj británico entre 1858 y 1947 y más recientemente por el gobierno independiente de la India.

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